Agricultor recogiendo a mano la hoja de té verde

Se cree que las primeras plantas de té conocidas se cultivaron en la provincia de Yunnan, en el sur de China. Desde allí se extendieron a otras partes de Asia que contaban con los tipos de clima y condiciones de suelo perfectos. Se cree que el hábito de beber té se originó en China junto con el emperador Shen Nong. Considerado como un iconoclasta de la medicina china, introdujo la planta del té a los individuos alrededor del año 2700 a.C.

El clásico del té chino

Cha jing (El libro del té), escrito por el erudito Lu Yu en el año 760 d.C., relata los intentos de Shen Nong por descubrir la potencia medicinal de más de trescientas variedades de raíces, hierbas y cortezas de árboles. La leyenda cuenta que las probaba todas en sí mismo y que si ingería algo venenoso se limpiaba ingiriendo hojas de té.

Parece seguro que las hojas de té se comían originalmente como medicamento mucho antes de que el té se convirtiera en una bebida favorita. En realidad, todavía hay algunas tribus de montaña en el sur de China, Tailandia y el norte de Myanmar que siguen comiendo hojas de té en escabeche, ¡y hasta hace poco no sabían que se podía preparar una bebida con las hojas exactas!

Según el Kouga, el diccionario primitivo compuesto durante la dinastía Han posterior (25-220 d. C.), los habitantes de la provincia de Sichuan, en el oeste de China, comprimían las hojas cocidas al vapor en ladrillos duros para ayudar a mantener la calidad del té durante un período más largo (muy útil también para el transporte). Al producir una bebida, condimentaban la mezcla con cebolla o jengibre. Sin embargo, este primer brebaje no se consideraría una bebida tradicional en el sentido normal, ya que su uso previsto era medicinal.

Los Tres Reinos

Durante el periodo de los Tres Reinos (221-65), la prevalencia del té experimentó un rápido crecimiento. Una de las causas fue el crecimiento de la tradición del budismo, que empezaba a ganar adeptos. El budismo prohíbe el consumo de alcohol, por lo que impulsó la demanda de té.

Durante la dinastía Sui (581-618), el hábito de beber té, antes restringido a la aristocracia y los monjes budistas, comenzó a filtrarse a otras clases. A mediados del siglo VIII, aparecieron las teterías, y poco a poco el té se convirtió en una bebida indispensable para los habitantes normales de la ciudad.

Fue en esta época cuando Lu Yu, que llegó desde el centro de producción de té de la provincia de Hubei, escribió su tratado sobre el té. El conjunto de la obra de Yu es notable. Abarca los orígenes, los métodos de cultivo de las plantas, los tipos de utensilios utilizados, las formas más efectivas de preparar y beber el té, y las historias relacionadas con el té y su cultivo. Su extenso compendio de consejos abarcaba tres cantidades, y comenzaba con la propicia frase: "Hay árboles de gran suerte del sur que son beneficiosos para la salud del individuo". Cuando se imprimió, el libro fue muy aclamado y todavía se considera una especie de biblia del té.

El té llegó a Japón desde China

Fue introducido por monjes budistas japoneses que siguieron a los representantes específicos enviados a China desde principios del periodo Heian (794-1185). Entre los monjes que viajaron a China estaban Saicho (767-822), Kukai (774-835) y Eichu (743-816). El primer registro de este hábito de beber té en Japón apareció en Nihon koki (Notas sobre Japón), compilado en el periodo Heian. Eichu, sacerdote del templo de Bonshakuji en Omi, prefectura de Aichi, regresó a China en 815. El Nihon koki recoge que cuando el emperador Saga (predominante, 809-23) visitó Omi, Eichu le animó a ir a su templo y le sirvió sencha, lo que sugiere que beber té, un pasatiempo popular en la época Tang, se había puesto de moda en los círculos intelectuales de Japón. Roun-shu, una antología de poesía china escrita en japonés en 814, también menciona la degustación de té.

Té comprimido

En aquel momento, el té probablemente venía en forma de ladrillos duros, según Lu Yu. Comprimido en forma de ladrillo, el té no sólo era fácil de transportar, sino que aguantaba mejor el largo viaje desde China. Este era probablemente el tipo de té que se llevaba a Japón, aunque el té en hoja también se utilizaba en China en aquella época. El ladrillo se calentaba al fuego y luego se rompía una parte a mano o se afeitaba con un cuchillo. Las virutas se molían en un mortero hasta convertirlas en polvo, que se añadía a un cuenco de agua caliente y se preparaba.

El emperador Saga trató de promover la difusión del té exigiendo a los estados de la zona de Kinki, alrededor de Kioto, que aumentaran la planta. Estableció jardines de té en 1 distrito de Kioto, y comenzó a cultivarlo y procesarlo para el uso de los médicos adscritos a la corte. Este té imperial, sin embargo, se utilizaba sobre todo en los rituales realizados por la aristocracia; la bebida aún no se había convertido en un producto para el consumo de los individuos comunes.

Los japoneses de a pie no empezaron a beber té hasta mucho más tarde, después de que Eisai (1141-1215), el fundador de la secta Rinzai del budismo zen, trajera de la China de la dinastía Sung un nuevo tipo de semilla. Con ella introdujo un nuevo método de beber té que se llamó "estilo matcha". Eisai fomentó el cultivo de árboles de té, junto con su Kissa yojoki (Beneficios del té para la salud) relacionó el consumo de té con la longevidad y puso en marcha el té en Japón a gran escala.