Agriculteur cueillant à la main des feuilles de thé vert

Les premiers théiers connus auraient été cultivés dans la province du Yunnan, dans le sud de la Chine. De là, ils se sont répandus dans d'autres régions d'Asie où les conditions climatiques et le sol étaient parfaits. L'habitude de boire du thé serait née en Chine avec l'empereur Shen Nong. Considéré comme un iconoclaste de la médecine chinoise, il a introduit le théier auprès des individus vers l'an 2700 avant Jésus-Christ.

Le classique du thé chinois

Le Cha jing (le livre du thé), écrit par l'érudit Lu Yu en 760 après J.-C., raconte les tentatives de Shen Nong pour découvrir la puissance médicinale de plus de trois cents variétés de racines, d'herbes et d'écorces d'arbres. Selon la légende, il les essayait toutes sur lui-même et s'il ingérait quelque chose de toxique, il se purifiait en ingérant des feuilles de thé.

Il semble certain que les feuilles de thé étaient à l'origine consommées comme médicament bien avant que le thé ne devienne une boisson favorite. En réalité, il existe encore des tribus montagnardes dans le sud de la Chine, en Thaïlande et dans le nord du Myanmar qui mangent encore des feuilles de thé marinées, et ce n'est que récemment qu'elles ont su qu'une boisson pouvait être préparée à partir de ces mêmes feuilles !

D'après le Kouga, le premier dictionnaire composé au cours de la dernière dynastie des Han (25-220 ap. J.-C.), les habitants de la province du Sichuan, dans l'ouest de la Chine, comprimaient les feuilles de thé cuites à la vapeur pour en faire des briques dures afin de préserver la qualité du thé sur une longue période (très pratique pour le transport, également). Lorsqu'ils préparaient une boisson, ils assaisonnaient le mélange de oignon ou du gingembre. Toutefois, cette première concoction ne peut être considérée comme une boisson traditionnelle au sens habituel du terme, car elle était destinée à un usage médicinal.

Les trois royaumes

Pendant la période des Trois Royaumes (221-65), la prévalence du thé a connu une croissance rapide. L'une des raisons en est l'expansion de la tradition du bouddhisme, qui commençait à faire de plus en plus d'adeptes. Le bouddhisme interdit la consommation d'alcool, ce qui a stimulé la demande de thé.

Au cours de la dynastie Sui (581-618), l'habitude de boire du thé, auparavant réservée à l'aristocratie et aux moines bouddhistes, a commencé à se répandre dans les autres classes. Au milieu du huitième siècle, des boutiques de thé sont apparues et, peu à peu, le thé est devenu une boisson indispensable pour les citadins ordinaires.

C'est à peu près à cette époque que Lu Yu, qui arrivait du centre de fabrication du thé de la province de Hubei, a écrit son traité sur le thé. L'étendue de l'œuvre de Yu est remarquable. Il couvre les origines, les méthodes de culture des plantes, les types d'ustensiles utilisés, les façons les plus efficaces de préparer et de boire le thé, ainsi que des contes concernant le thé et la culture du thé. Son vaste recueil de conseils s'étend sur trois montants, commençant par la ligne propice : "Il existe des arbres porte-bonheur du sud qui sont bénéfiques pour la santé d'un individu." Lorsque le livre a été imprimé, il a été très bien accueilli et il est toujours considéré comme une sorte de bible du thé.

Le thé est arrivé au Japon en provenance de Chine

Il avait été introduit par des moines bouddhistes japonais qui suivaient les représentants spécifiques envoyés en Chine au début de la période Heian (794-1185). Parmi les moines qui se sont rendus en Chine figurent Saicho (767-822), Kukai (774-835) et Eichu (743-816). La première trace de cette habitude de boire du thé au Japon apparaît dans le Nihon koki (Notes sur le Japon), compilé à l'époque Heian. Eichu, un prêtre du temple de Bonshakuji à Omi, dans la préfecture d'Aichi, est retourné en Chine en 815. Le Nihon koki rapporte que lorsque l'empereur Saga (prédominant, 809-23) visita Omi, Eichu l'encouragea dans son temple et lui servit du sencha, ce qui suggère que la consommation de thé, un passe-temps populaire à l'époque Tang, était devenue à la mode dans les cercles intellectuels du Japon. Roun-shu, une anthologie de la poésie chinoise écrite en japonais en 814, mentionne également la dégustation du thé.

Thé comprimé

À cette époque, le thé se présentait probablement sous la forme de briques dures, selon Lu Yu. Compressé sous forme de briques, le thé était non seulement facile à transporter, mais il tenait également mieux pendant le long voyage depuis la Chine. Il s'agissait probablement du type de thé apporté au Japon, même si le thé en feuilles était également utilisé en Chine à l'époque. La brique était chauffée sur un feu, puis une partie était cassée à la main ou rasée à l'aide d'un couteau. Les copeaux étaient broyés à l'aide d'un mortier pour obtenir une poudre, qui était ajoutée à un bol d'eau chaude et infusée, puis servie dans un bol.

L'empereur Saga a tenté de promouvoir la diffusion du thé en exigeant des États de la région de Kinki, autour de Kyoto, qu'ils multiplient les plantes. Il créa des jardins de thé dans un district de Kyoto, et commença à le cultiver et à le transformer pour l'usage des médecins attachés à la cour. Ce thé impérial, cependant, était surtout utilisé dans les rituels de l'aristocratie ; la boisson n'était pas encore devenue un produit de consommation pour le commun des mortels.

Les Japonais ordinaires n'ont commencé à boire du thé que beaucoup plus tard, après qu'Eisai (1141-1215), le fondateur de la secte Rinzai du bouddhisme zen, ait rapporté une nouvelle sorte de semence de la Chine de la dynastie Sung. Il a ainsi introduit une nouvelle méthode de consommation du thé, appelée "style matcha". Eisai a encouragé la culture des théiers et, avec son Kissa yojoki (Health Benefits of Tea), il a lié la consommation de thé à la longévité et a lancé le thé à grande échelle au Japon.